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I misteri dei cerchi delle fate in Namibia

I misteri dei cerchi delle fate in Namibia

Il mistero dei cerchi delle fate in Namibia

Gli strani cerchi che punteggiano il deserto dell'Africa meridionale hanno lasciato perplessi gli scienziati per decenni. Ma la matematica e l'ecologia potrebbero avere una risposta.

Nel deserto del Namib, in Africa meridionale, le distese erbose sono punteggiate da una serie di macchie. Campi di "cerchi delle fate", cerchi brulli orlati da macchie di vegetazione e con un diametro che varia dai 10 ai 65 piedi, si estendono per centinaia di chilometri. Dalle immagini satellitari di Google Maps sembrano ultraterreni: la leggenda locale dice che sono stati creati da divinità che hanno lasciato le loro impronte sulla terra rossa. Ma la formazione dei cerchi delle fate ha più a che fare con la matematica e la biologia che con il folklore. Ciò che può sembrare una disposizione casuale può non esserlo affatto.

"L'intero paesaggio sembra un vestito a pois", afferma la matematica Corina Tarnita, che ha studiato da vicino i cerchi delle fate della Namibia. I punti sono come isole in un mare di erba corta e sono "molto, molto regolarmente distanziati".

Tarnita è specializzata in biologia teorica. Lei e il suo team all'Università di Princeton trovano modelli in natura e creano modelli per cercare di capire come si organizzano tutti i tipi di ecosistemi, dalle chiome degli alberi alle colonie di insetti alle muffe. Per casi come i cerchi delle fate della Namibia, le aree potrebbero essere troppo grandi per analizzare l'intero sistema o condurre esperimenti sul campo. Questo rende difficile verificare più ipotesi, dice Tarnita.

Biologi e matematici si sono occupati del mistero dei cerchi delle fate in Namibia per decenni, proponendo vari meccanismi responsabili di questo strano schema. Dopo anni di studi, gli scienziati si sono riuniti intorno a due ipotesi principali.

In primo luogo, il deserto del Namib è un sistema molto arido. Poiché l'acqua è limitata, le piante competono per le risorse. Quando la vegetazione si espande e prospera in una zona, le piante più piccole nelle vicinanze non riescono a ottenere l'acqua necessaria per sopravvivere. La quantità di vegetazione si assottiglia o scompare ai margini della zona, formando vuoti regolari e distanziati, spiega Tarnita.

"Le guardi da un'immagine satellitare e pensi: 'Oh, si adattano perfettamente alla teoria delle piante in competizione per l'acqua'", dice Tarnita. "Ma poi si va sottoterra e si scopre che sotto ognuno di questi punti c'è una colonia di termiti".  

Tarnita ha collaborato con un ecologo che ha evidenziato come gli insetti eusociali (in cui gli individui sono divisi in caste specializzate per sostenere il successo generale della colonia) scavano una vasta rete di tunnel sotterranei per cercare cibo, decimando la vegetazione sopra di loro. Ma se una colonia invade il territorio di un'altra, si combattono fino a distruggerne completamente una, spiega Tarnita. Il risultato è una serie di colonie, più o meno delle stesse dimensioni, che hanno una "terra di nessuno" tra di loro.

Quando Tarnita e il suo team hanno creato un modello delle due ipotesi, hanno scoperto che la competizione tra le piante e le colonie di termiti potevano entrambe creare i cerchi in modo indipendente. Ma solo se combinati insieme, i ricercatori sono riusciti a creare la totalità del paesaggio. I risultati sono stati pubblicati su Nature nel gennaio 2017. Il suo gruppo di ricerca sta ancora cercando di verificare le ipotesi in altri modi, tra cui la conduzione di studi di manipolazione su piccola scala sul campo che confrontino la presenza e l'assenza di colonie di termiti.

Ma i cerchi delle fate della Namibia sono un ecosistema molto complesso, spiega Tarnita, e gli ecosistemi complessi hanno molti fattori diversi in gioco. Bisogna considerare le varie specie che interagiscono con la vegetazione, i microbi che crescono nel suolo, il livello di precipitazioni nell'area. Un modello matematico può combinare tutti questi processi biologici ed ecologici. Modificando la disponibilità di una variabile e modellando i modelli che ne derivano, i ricercatori possono valutare meglio le condizioni di un ecosistema - e potrebbero persino fare previsioni su un imminente collasso.

"Se pensiamo che i modelli non sono solo belli, ma anche significativi, potrebbero dirci qualcosa sulla salute dell'ecosistema e sul suo funzionamento", spiega Tarnita.

Leggi l'articolo originale: https://www.sciencefriday.com/articles/the-mystery-of-the-namibian-fairy-circles/?fbclid=IwAR30Iz5dVvbelXQtaq-7_mp-YKEmq3qp_jKfqbIEiaE_3H2IgmeB7bM_aZU

 

 

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